Honoring the discoverer of Saint-Exupery’s plane….

This is a bit complicated but you’ll recall the mystery of Saint Exupery’s 1944 crash was solved several years ago when a fisherman from Corsica found jewelry identified as belonging to the famous aviator (and Villa St. Jean student).

His discovery provoked a firestorm of controversy (see here for a background summary) In short, the location of the plane was distant from his planned route.

“Well, it could be because the presence of Saint-Exupery’s plane so far from its planned route, with evidence of a vertical crash, lends credence to an uncomfortable hypothesis – that the war hero may have deliberately plunged his Lockheed Lightning aircraft into the Mediterranean Sea.”

Now, thanks to Jean Remy, we learn that the fisherman, Jean-Claude Bianco, is being awarded the Legion of Honor.

Below is a story send to us by Mr. Remy:

Jean-Claude Bianco a retrouvé son honneur
Neuf ans après avoir repêché en mer la gourmette d’Antoine Saint-Exupéry, le pêcheur va recevoir prochainement la Légion d’honneur. Marseille, de notre correspondante régionale
BOYER Corinne
Paru le: lundi 21/01/2008

 
Trouver un bijou de 38 grammes en pleine mer, c’est un coup de chance inouï. Plus de neuf ans après sa découverte, Jean-Claude Bianco, 63 ans, n’en est toujours pas revenu. La photo de la gourmette trône sur la commode de son cabanon, niché dans la calanque marseillaise de Sormiou. Parti de Borgo (Corse), l’écrivain et aviateur avait disparu le 31 juillet 1944, lors d’une mission de reconnaissance photographique effectuée vers Grenoble pour les Alliés.

J’ai su tout de suite que cette découverte allait faire du bruit, mais pas qu’on mettrait ma parole en doute, raconte le pêcheur. Le 28 octobre 1998, la nouvelle fait la une de La Provence. Les médias du monde entier ont déferlé à Sormiou. C’était de la folie, raconte Jean-Claude Bianco, qui a conservé dans deux gros classeurs des centaines d’articles de presse qu’il feuillette de temps en temps, pour se rappeler les bons et les mauvais souvenirs.
Les bons moments, ce sont les recherches obstinées, entreprises notamment avec Henri-Germain Delauze, patron de la Comex, une société marseillaise d’exploration sous-marine, et Philippe Castellano, un technicien hospitalier attaché à sauver le souvenir des pilotes disparus, mais aussi avec Pierre Becker, PDG de la société Géocéan (travaux maritimes extrêmes) et Françoise Bastide, passionnée de l’œuvre de Saint-Exupéry.

Dès la découverte, nous avons voulu trouver l’avion. Pendant deux ans, nous avons partagé espoirs et déceptions. Humainement, cette aventure nous a soudés, raconte Jean-Claude Bianco.
Les mauvais souvenirs datent du moment où Frédéric d’Agay, héritier de l’écrivain et secrétaire de la Fondation Antoine-de-Saint-Exupéry, s’est manifesté. Dès octobre 1998, il récupère la gourmette, avant toute expertise officielle, puis met en doute son authenticité, affirmant que l’écrivain n’en portait pas. En janvier 1999, le magazine Science et Vie titre sur « l’affaire de la fausse gourmette. Le doute s’installe. On m’a fait passer pour un faussaire, un menteur. Des amis rigolaient : Alors, Jean-Claude, tu fais dans la bijouterie maintenant ? Les autres souriaient en coin. Cela me faisait mal, raconte le pêcheur. En 1999, il va se lancer dans une bataille juridique pour rétablir son honneur.
En avril 2004, la direction départementale des affaires maritimes authentifie l’avion de Saint-Exupéry d’après les débris retrouvés par un plongeur, Luc Vanrell, près de l’île du Riou. J’en ai eu les larmes aux yeux. Cela prouvait enfin que je n’avais pas menti, sourit Jean-Claude Bianco, qui a écrit un livre, paru en juin 2006, histoire de mettre les points sur les i à ceux qui doutent encore.
La Légion d’honneur que lui remettra prochainement le président de la République Nicolas Sarkozy, il en est fier : Après avoir été traîné dans la boue, me voilà à l’Élysée ! Cela récompense mes efforts pour rétablir la vérité, savoure Jean-Claude Bianco, qui ne nourrit plus d’amertume. 

Fin 2005, la famille d’Agay a reconnu ma découverte dans une lettre. Même diplomatiques, ces excuses me suffisent, dit le pêcheur à la retraite, dont la vie a changé depuis cette histoire. Curieux de connaître le bonhomme, il s’est plongé dans des biographies de Saint-Exupéry et a découvert l’écriture vraie et profonde du Petit Prince et de Vol de nuit, qu’il n’avait jamais lus. Il a aussi gagné en notoriété. Régulièrement, je raconte mon histoire dans les écoles de la région.

Les passants m’interpellent dans la rue, et lorsque des médias veulent faire un reportage dans les calanques, l’office de tourisme m’appelle. Cela fait plaisir, sourit Jean-Claude Bianco. Le pêcheur va proposer à France Télévisions de porter à l’écran cette aventure. Celle d’un homme ordinaire plongé dans une histoire extraordinaire.
Ce jour-là, le patron du chalutier L’Horizon pêche au large de l’île du Riou (Bouches-du-Rhône), lorsqu’il ramène dans ses filets une gourmette portant l’inscription: Antoine de Saint-Exupéry-Consuelo, c/o Reynal and Hitchcock 386, 4th Ave, N.Y.C.

Très vite, la nouvelle fait le tour du monde et une polémique se déclenche, les héritiers de l’écrivain-aviateur contestant l’authenticité du bijou. Mais le 23 mai 2000, le plongeur Luc Vanrell découvre près de l’île du Riou les débris d’un avion qui sera identifié quatre ans plus tard comme étant celui de l’écrivain.

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Villa St. Jean was a Marianist school in Fribourg, Switzerland, from 1903-1970. This blog site is intended as a forum for Villa alumni to share memories, pictures and connections.
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